île de Pâques
— Alberto Loyo / Shutterstock.com

Le 5 octobre dernier, l’île de Pâques a été touchée de plein fouet par un terrible incendie. Les flammes ont ravagé le paysage et ont brûlé environ 80 statues moai de l’île. Un foudroyant évènement qui a pu être vu de l’espace.

L’incendie s’est déclenché près du Rano Raraku, un cratère volcanique éteint. Les marques de brûlure sont visibles depuis l’espace : elles ressemblent à une immense brûlure brune sur la côte est de l’île de Pâques. Un phénomène photographié par l’Operational Land Imagero-2 (OLI-2) sur Landsat 9 de la NASA.

île de Pâques
© NASA Earth Observatory / Lauren Dauphin
île de Pâques
© NASA Earth Observatory / Lauren Dauphin

D’après Edmundo Edwards, directeur de la Rapanui Planetarium Foundation, cet incendie serait d’origine humaine. « Depuis l’époque où l’île était un ranch de moutons au début des années 1900, il était de coutume de brûler l’herbe sèche afin que ses nouvelles pousses fournissent une bonne alimentation pour les moutons et le bétail. Cela se faisait habituellement vers juin-juillet juste avant les pluies d’hiver et quand il y avait un vent violent, le feu balayait le pays et ainsi les radicelles de l’herbe seraient sauvées et germeraient avec la première pluie. » Le directeur ajoutant : « Ainsi, les éleveurs continuent de mettre le feu à l’herbe bien que cela soit désormais interdit lorsque la nourriture du bétail se fait rare. C’est sans doute l’origine de cet incendie, mais personne ne prétend l’avoir causé. »

« Les statues exposées s’érodent et s’effritent tandis que ce qui est enterré reste intact. Avec le feu, ce processus s’intensifie, il est donc probable qu’elles perdent une partie de leur surface extérieure, mais nous ne pouvons pas généraliser car le tuf dont elles sont extraites change en fonction de la composition des couches qui se sont formées lors de l’éruption, et certaines couches sont plus compactes et plus dures que d’autres. Ainsi, ce processus naturel qui affecte chaque statue est différent, et certaines s’éroderont plus rapidement que d’autres, et le feu les a certainement affectées de manière différente selon sa chaleur et son intensité et les qualités du tuf », a conclu Edmundo Edwards.

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