désert Chili lumière rouge
© ZDENEK BARDON/ESO

Un phénomène aérien rare s’est produit le 22 août dernier au-dessus du désert d’Atacama, au Chili : des traînées rouge vif flottant dans le ciel. Explications.

Ces lumières rouges mystérieuses, appelées « lutins rouges« , ont été photographiées depuis l’observatoire de La Silla de l’Observatoire européen austral (ESO). Elles ont été capturées en plein milieu du désert, au nord-est de la ville de Coquimbo, au Chili.

Si rares, ces « lutins rouges » ont été photographiés pour la première fois en 1989. D’après l’ESO, ils sont une forme rare d’éclair très haut dans l’atmosphère terrestre. Ils sont causés par des décharges électriques à grande échelle et à basse température, et ce, au-dessus des nuages orageux. Par ailleurs, selon le Département des sciences de la Terre et de l’espace de l’université de Washington, leur couleur provient d’une concentration d’azote moléculaire dans l’atmosphère.

Sur cette image incroyable, nous pouvons finalement voir les « lutins rouges » se déployant dans le ciel, à l’horizon, autour d’une autre lueur verdâtre. Selon l’ESO, c’est ce qu’on appelle « l’airglow, qui ne peut être vu clairement qu’en l’absence de pollution lumineuse. Elle est causée par des atomes d’azote et d’oxygène dans l’atmosphère terrestre, dont les électrons sont chassés par la lumière du soleil pendant la journée, se recombinant lentement avec leurs électrons. Ce processus les fait briller. »

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