super continent Pangée
Illustration du supercontinent Pangée et de son vaste océan ― ManuMata / Shutterstock.com

Près de 70 % de la surface de notre planète est recouverte d’eau. La Commission océanographique intergouvernementale de l’UNESCO indique que l’océan Pacifique est aujourd’hui le plus grand océan au monde avec une superficie de 169 723 kilomètres carrés. Cependant, il ne s’agit pas du plus grand océan à avoir existé sur Terre.

Il entourait un supercontinent

Le plus grand océan ayant jamais existé sur Terre est la Panthalassa. Il s’agit de la mer entourant le supercontinent Pangée, qui existait à la fin du Paléozoïque, il y a environ 300 à 200 millions d’années. Brendan Murphy, professeur de géologie à l’université St. Francis Xavier en Nouvelle-Écosse, explique qu’il est évident que le plus grand océan de l’histoire ait existé à cette époque, car la présence d’un seul supercontinent signifie qu’il n’existait pas autant d’océans qu’aujourd’hui.

La Panthalassa avait une superficie de plus de 360 millions de kilomètres carrés. Elle était bien plus large que l’océan Pacifique. À son point le plus large, le Pacifique pourrait contenir plus de cinq diamètres de Lune. En revanche, la largeur supplémentaire de la Panthalassa permettrait d’accueillir près d’une Lune de plus.

Les scientifiques expliquent également que si la traversée du Pacifique à bord d’un avion à réaction en suivant l’équateur prend dix heures, il faut compter cinq heures de plus pour traverser la Panthalassa dans les mêmes conditions.

océan Panthalassa
Une illustration du vaste océan Panthalassa qui a coexisté avec le supercontinent Pangée ― Rainer Lesniewski / Shutterstock.com

Un plus grand océan aurait pu exister

Les chercheurs indiquent qu’un plus vaste océan aurait très bien pu exister sans que nous ne puissions le prouver. 150 millions d’années après la formation de notre planète, celle-ci ne comportait aucun continent, mais seulement un très vaste océan. Dans ce cas, l’océan en question s’étendait sur une surface de plus de 510 millions de kilomètres carrés.

Aujourd’hui, le Pacifique est le plus grand océan au monde. Cependant, cela pourrait changer. D’après les projections des scientifiques, les mouvements des plaques tectoniques pourraient entraîner la division de cet océan au cours des 70 millions d’années à venir. En revanche, l’Atlantique est susceptible de s’élargir pour devenir le plus grand océan de notre planète.

Pour aller plus, découvrez des simulations qui prévoient la formation du supercontinent Amasia dans 300 millions d’années.

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