orque

L’océan est une toile vaste et complexe de mystères et, parfois, les découvertes faites par les scientifiques dans ce monde bleu profond sont à la fois alarmantes et énigmatiques. Un rapport récent affirme que des scientifiques russes ont trouvé une orque femelle échouée, avec un contenu stomacal pour le moins surprenant.

La découverte d’une orque échouée

Une orque femelle (Orcinus orca), un prédateur sommital notoire des eaux océaniques, a été retrouvée échouée. Mais ce n’est pas sa mort qui a captivé les scientifiques, c’est plutôt le contenu de son estomac. En 2020, des scientifiques russes ont été stupéfaits du contenu de l’estomac d’une orque échouée sur une île de la mer de Béring. L’animal avait ingéré sept loutres de mer entières, pesant au total 117 kilogrammes. C’est la première fois qu’une orque est trouvée avec des loutres de mer dans son ventre.

L’orque femelle était morte sur l’île Béring, située entre la Russie et l’Alaska. Les chercheurs ont pratiqué une nécropsie sur son cadavre et ont trouvé six loutres de mer dans son estomac et une coincée entre sa cavité buccale et son œsophage. Ils ont également trouvé 256 parties de becs de céphalopodes, ce qui indique que l’orque se nourrissait aussi de calamars.

Olga Filatova, coauteure de l’étude et spécialiste des cétacés à l’université d’État de Moscou, a déclaré : « Les orques ne consomment généralement pas de loutres de mer. » Elles se nourrissent plutôt de phoques, de lions de mer, de dauphins et même d’autres baleines. De plus, les orques ne dévorent pas leurs proies en entier, mais en arrachent des morceaux et ne mangent que les parties les plus grasses.

Une orque venue du Pacifique Nord-Est

Les chercheurs ont analysé l’ADN de l’orque et ont déterminé qu’elle faisait partie d’une population connue sous le nom d’orques de Bigg, qui ont un vaste domaine vital qui s’étend des îles Aléoutiennes et du golfe d’Alaska jusqu’à la côte californienne. Ces orques sont spécialisées dans la chasse aux mammifères marins. La présence de cette orque dans le Pacifique occidental est donc une anomalie intéressante qui a piqué la curiosité des chercheurs.

C’est la première fois qu’un membre de cette population d’orques est trouvé dans le Pacifique occidental, ce qui amène les auteurs de l’étude à émettre l’hypothèse que l’orque a appris cette stratégie de chasse ailleurs. Les stratégies alimentaires sont généralement transmises des mères aux petits, ont-ils noté.

Les chercheurs pensent que l’orque a pu ingérer des loutres entières par désespoir, car elle était affamée. Ils supposent qu’elle s’est égarée loin de son groupe et qu’elle n’a pas trouvé suffisamment de nourriture dans son nouvel environnement. Étant donné que les loutres de mer adultes peuvent atteindre une longueur de 1,5 mètre, l’ingestion de loutres de mer complètes a sans doute été difficile et fatale pour l’orque.

loutres de mer
— © Mike Baird / Wikimedia Commons

Une menace pour les loutres de mer

Cette orque échouée pourrait également aider à expliquer le déclin des populations de loutres de mer entre les îles Aléoutiennes et le golfe d’Alaska. Certains scientifiques soupçonnaient les orques d’être responsables de la diminution du nombre de loutres de mer, mais c’était la première preuve directe d’une orque originaire de cette région qui se nourrissait de loutres.

Cette découverte soulève la possibilité que la prédation des orques soit à l’origine de la baisse du nombre de loutres. Les loutres jouent un rôle écologique important, car elles régulent les populations d’oursins qui dévorent les forêts d’algues. Sans les loutres, les écosystèmes marins sont menacés. Par ailleurs, une orque a attaqué un requin-baleine et lui a dévoré le foie.

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