galaxie
— © International Gemini Observatory/NOIRLab/NSF/AURA / Wikimedia Commons

Une équipe d’astronomes s’est plongée dans une enquête cosmique, scrutant les débris laissés par la collision de deux galaxies il y a plus d’un milliard d’années. À l’aide du télescope Gemini Sud, les scientifiques ont examiné de près le disque galactique tortueux de NGC 4753, situé à environ 60 millions d’années-lumière de la Terre, révélant des indices sur les événements qui l’ont façonné et son apparence actuelle. 

NGC 4753, initialement découverte par l’astronome William Herschel en 1784, est classée parmi les galaxies lenticulaires et située dans la constellation de la Vierge. Cependant, son apparence tordue et ses couloirs de poussière intriguent depuis longtemps les astronomes. Ces caractéristiques uniques sont le résultat d’une collision avec une galaxie naine il y a 1,3 milliard d’années, transformant NGC 4753 en une galaxie « singulière ».

Les couloirs de poussière tordus de NGC 4753 ont longtemps intrigué les astronomes. En 1992, une équipe dirigée par Tom Steiman-Cameron de l’université de l’Indiana a conclu que cette caractéristique était le résultat de la collision avec une galaxie naine riche en gaz, provoquant des épisodes de formation stellaire intense et remplissant NGC 4753 de poussière. 

Un phénomène appelé « précession différentielle » a contribué à façonner les couloirs de poussière tourbillonnants de NGC 4753. Ce processus, résultant de l’angle de collision des galaxies, a entraîné une déformation de la poussière de manière à former des structures en forme de disque. La précession différentielle varie dans la galaxie en fonction de la distance par rapport au noyau galactique, créant une oscillation galactique qui a sculpté la poussière en motifs intrigants.

Steiman-Cameron suggère que la vision unique depuis la Terre pourrait rendre NGC 4753 apparemment unique, soulignant que vue d’en haut, elle ressemblerait probablement à toute autre galaxie spirale. Ces caractéristiques intrigantes pourraient donc être plus courantes qu’on ne le pense, mais leur accessibilité dépend de l’angle d’observation depuis la Terre. Par ailleurs, Hubble a découvert une supernova spectaculaire dans une galaxie lointaine.

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