echidnes
— © Patrick_K59 / Wikimedia Commons

Longtemps considérés comme des créatures silencieuses, les échidnés australiens réservent des surprises. Une récente étude scientifique, publiée dans le Journal of Zoology, menée par l’université Curtin en Australie et des chercheurs britanniques, a révélé que ces mammifères émettent des sons spécifiques, notamment pendant leur saison de reproduction. 

Jusqu’à récemment, la communauté scientifique s’accordait à dire que les échidnés étaient pratiquement muets, émettant tout au plus des bruits de « reniflement ». Cependant, des enregistrements audio effectués dans le parc national de Dryandra en Australie-Occidentale démontrent que ces animaux sont capables de roucouler et de grogner. « Ces vocalisations n’avaient jamais été documentées dans la littérature scientifique existante », déclare Christine Cooper, écophysiologiste spécialiste des vertébrés à l’université Curtin.

Ces sons ont été capturés en utilisant des microphones portables et une caméra non surveillée près d’une grotte fréquemment visitée par les échidnés sauvages à bec court (Tachyglossus aculeatus). L’examen attentif des enregistrements démontre que les échidnés sont capables de communication acoustique, alignant ces créatures sur de nombreux autres mammifères en ce qui concerne l’usage du son pour la communication.

Une particularité notable est que toutes les vocalisations enregistrées ont été émises pendant la saison de reproduction des échidnés. Ce constat pousse les chercheurs à penser que ces sons pourraient avoir un rôle dans les comportements liés à la reproduction. Bien que la signification exacte de ces vocalisations demeure incertaine, il semble qu’elles soient réservées pour des occasions spécifiques, peut-être pour attirer un partenaire ou communiquer avec lui.

La découverte de ces vocalisations chez les échidnés a des implications plus larges pour la compréhension de l’évolution de la communication acoustique chez les mammifères. « Si les monotrèmes et les autres mammifères sont capables de vocaliser, cela suggère que leurs ancêtres communs pourraient également l’avoir été, il y a entre 100 et 200 millions d’années », explique Cooper. 

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