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Si les dinosaures ont disparu de la Terre longtemps avant l’émergence des premiers humains, ils ont tout de même eu un impact sur ces derniers. Une nouvelle étude suggère que les dinosaures ont potentiellement eu un impact sur la longévité humaine.

Une reproduction rapide pour survivre face aux dinosaures

Les humains sont depuis longtemps à la recherche du secret de la longévité. Alors que de nombreux scientifiques se penchent sur la génétique et sur divers aspects de la santé humaine, on néglige souvent ce qui pourrait expliquer à l’origine pourquoi notre espérance de vie ne dépasse que rarement les 100 ans. C’est sur ce sujet que se sont penchés les chercheurs de l’université de Birmingham au Royaume-Uni. Dans les résultats de leur étude publiée dans la revue BioEssays, ils ont émis l’hypothèse que la limite à notre longévité est liée aux dinosaures.

Les scientifiques ont en effet expliqué que la différence d’espérance de vie entre les mammifères et les reptiles est probablement due au fait que les dinosaures dominaient cette planète il y a des millions d’années, en particulier pendant l’ère mésozoïque. Il s’agissait d’une période importante dans l’histoire des mammifères, dans la mesure où ils cohabitaient avec les dinosaures. En fait, lorsque les dinosaures régnaient sur la Terre, il était devenu important pour les mammifères beaucoup plus petits de se reproduire rapidement pour survivre.

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Tout est lié à l’évolution des mammifères

D’après les chercheurs, c’est probablement ce qui a conduit à l’élimination de gènes associés à la longévité – tels que les processus associés à la régénération des tissus et la réparation de l’ADN – à mesure que l’évolution progressait. « Certains des premiers mammifères ont été contraints de vivre au bas de la chaîne alimentaire et ont probablement passé 100 millions d’années à l’époque des dinosaures à évoluer pour survivre grâce à une reproduction rapide », a expliqué João Pedro de Magalhães, auteur principal de l’étude. « Cette longue période de pression évolutive a, selon moi, eu un impact sur la façon dont nous, les humains, vieillissons », a-t-il ajouté.

Outre la perte des gènes liée à la longévité, l’étude a également noté que de très anciens ancêtres de la race humaine de la lignée des mammifères euthériens semblent avoir perdu certaines enzymes à l’époque des dinosaures. Il s’agissait notamment des photolyases, des enzymes qui réparent les dommages causés par la lumière ultraviolette. Si les chercheurs ignorent si cela a également eu un impact sur la réduction de la durée de vie des mammifères, ils ont émis l’hypothèse que cela a altéré certaines capacités des mammifères qui auraient effectivement pu leur permettre de vivre plus longtemps.

En fait, les chercheurs pensent que la perte de cette enzyme est due au fait que les mammifères sont devenus plus nocturnes pour rester plus en sécurité. Puisqu’ils étaient moins exposés aux rayons UV, les mammifères ont perdu la capacité de se rétablir des dommages causés par ces rayons. Les scientifiques ont noté que c’est un exemple de mécanisme de réparation et de restauration que nous aurions autrement eu si nos ancêtres n’avaient pas vécu en même temps que les dinosaures. Par ailleurs, les scientifiques ont identifié un nouveau complice dans la mort des dinosaures.

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