chat yule
— Anastasia Skachko / Shutterstock.com

Noël est un moment magique que l’on associe surtout à la naissance du Christ, mais aussi au père Noël et à de nombreux autres mythes et légendes. Il existe en effet de nombreux autres histoires et personnages associés à cette fête. Il y a notamment le chat de Yule qui est issu d’une ancienne célébration païenne.

Une créature issue du folklore islandais

Si l’on connaît surtout Noël en tant que fête chrétienne pour célébrer la naissance de Jésus, il faut savoir que la période des fêtes coïncide également avec la célébration d’anciennes fêtes païennes datant de l’époque préchrétienne. Même si de nombreuses traditions attribuées à ces anciennes célébrations ont été effacées, certaines ont perduré, et c’est notamment le cas des chants de Noël et de la bûche de Noël. Parmi ces fêtes païennes, il y a la célébration de Yule. Il y a de nombreuses légendes et traditions qui entourent cette fête, dont le chat de Yule.

Pour être plus précis, le chat de Yule appartient au folklore islandais de la célébration de Yule. Ce chat fait partie des seize créatures de Yule – les Yule Lads ou les trolls de Yule –, une famille formée par la géante Gryla, son troisième mari Leppaludi, leurs treize fils et leur chat. Selon la légende, le rôle des créatures de Yule est de récompenser les enfants sages pendant la période des fêtes, mais surtout de punir ceux qui ne l’ont pas été. Leppaludi est l’exception, car c’est un personnage très paresseux qui ne fait que rester dans sa grotte.

Un chat terrifiant qui mange ceux qui n’ont pas de nouveaux vêtements

En ce qui concerne le chat de Yule, il semble moins altruiste que ses congénères, car son rôle est de dévorer les pauvres gens qui n’ont pas de vêtements neufs pour Yule. Même si les chats sont généralement des créatures très mignonnes qui ont tendance à s’en prendre aux sapins de Noël, le chat de Yule est une créature absolument effrayante. Il est décrit comme étant un chat noir énorme et vicieux, avec des yeux qui brillent de cruauté et des moustaches qui sont tout aussi aiguisées et tranchantes que ses griffes.  

Le chat de Yule rôde dans la campagne enneigée pendant la période de Yule afin de traquer et de se délecter de ceux qui ont le malheur de ne pas porter de nouveaux vêtements la veille de Yule. S’il peut s’attaquer aux personnes de tout âge, les enfants sont ses proies préférées. Selon les experts, cette légende a été créée pour inciter les gens – surtout les enfants – à travailler dur, car dans la culture islandaise, ce sont ceux qui travaillent dur qui reçoivent des vêtements neufs pour Yule.

On ne sait pas avec exactitude d’où vient la terrible légende du chat de Yule. On sait en revanche qu’elle a été rendue célèbre par un poème écrit par le célèbre poète et député islandais Jóhannes úr Kötlum (1899-1972). De nos jours, le chat et les autres créatures de Yule ne sont pas particulièrement populaires. En effet, les célébrations modernes de Noël ont préféré des personnages moins effrayants – comme le père Noël, ses rennes et ses lutins – à ces créatures, certes terrifiantes, mais pourtant fascinantes.

Pour aller plus loin, découvrez Krampus, cette terrifiante créature qui punit les enfants qui n’ont pas été sages pour Noël.

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