Le réchauffement climatique continue de perturber chaque jour les écosystèmes. Récemment, des chercheurs du Scott Polar Research Institute, de l’université britannique de Cambridge, ont pu assister à un phénomène des plus inquiétants : des lacs du Groenland se vident en seulement quelques heures. Plus précisément, ils ont vu disparaître sous leurs yeux, en 5 heures, plusieurs millions de litres d’eau du glacier Store dans de profondes crevasses. Un phénomène qui risque de devenir de plus en plus courant, le réchauffement climatique prenant de l’ampleur…

DES IMAGES GLAÇANTES D’UN LAC QUI SE VIDE EN QUELQUES HEURES

Les chaleurs estivales sont un véritable fléau pour les glaciers. Ceux du Groenland sont régulièrement victimes des conséquences du réchauffement climatique. Généralement, les couches de glace qui se forment dans ce pays peuvent faire jusqu’à un kilomètre d’épaisseur. Néanmoins, durant l’été, une grande partie de leur surface fond, ce qui favorise la formation de lacs. Les glaces continuant de fondre, les lacs se glissent entre les fissures et, sous la pression, agrandissent ces fissures. Une fois agrandies, elles forment de profondes crevasses atteignant la calotte glaciaire, située à un kilomètre sous la terre. De plus, les icebergs représentent près de 40 % des glaciers du Groenland lorsque les eaux montent, le reste étant issu de la fonte des glaces.

Ce phénomène courant est difficilement observable. Raison pour laquelle des spécialistes du Scott Polar Research Institute se sont rendus, en juillet 2018, sur le glacier Store, situé dans l’ouest du Groenland. Une fois arrivés sur place, ils ont pu observer en temps réel ce lac se vider dans d’immenses et profondes crevasses. Dans leur étude, publiée dans The Proceedings of the National Academy of Sciences, ils expliquent que le lac a disparu sous leurs yeux en seulement 5 heures.

Le résultat de ce phénomène est glaçant et saisissant. Les spécialistes ont capturé des images géolocalisées par GPS à l’aide d’un drone. Cela leur a permis d’observer et de reconstruire en trois dimensions l’évolution du relief du glacier.

― Vadim Nefedoff/Shutterstock

5 MILLIONS DE LITRES D’EAU DISPARUS EN UN RIEN DE TEMPS

En seulement 5 heures, ce sont deux tiers du lac qui ont disparu de la surface de la terre dans de profondes crevasses souterraines. Autrement dit, 5 millions de litres d’eau se sont vidés.

Les images aériennes capturées à l’aide du drone nous permettent de voir un grand ovale bleu foncé rétrécir progressivement pour finalement ressembler à un petit cercle bleu clair. « L’intérêt du drone est de nous permettre de faire des relevés de haute qualité dans des zones qui ne sont pas sûres d’accès pour les scientifiques », explique Tom Chudley, doctorant et pilote du drone.

L’EAU FAVORISE LA FONTE DU GLACIER

Les spécialistes ont également observé que l’écoulement du lac a été très brusque et a accéléré la vitesse de 2 à 5 mètres par jour. L’eau qui s’est écoulée sous la glace a favorisé la fonte du glacier. Habituellement, le glacier Store avance de 600 mètres par an.

Par ailleurs, avec une telle vitesse « un kilomètre de glace (a été) soulevé d’un demi-mètre (par l’eau pendant ces quelques heures). Je vous laisse imaginer le niveau de pression que cela implique », a expliqué Tom Chudley.

UN PHÉNOMÈNE QUI RISQUE DE DEVENIR DE PLUS EN PLUS FRÉQUENT

Autre fait des plus inquiétants : ce type de phénomène risque de devenir de plus en plus fréquent. « Avec le changement climatique au Groenland, on voit plus de lacs, plus grands, et plus hauts dans les parties plus froides de la calotte. Et on voit que certains de ces lacs commencent à se vider », s’inquiète Tom Chudley.

Il précise également que « le volume de lacs se drainant va potentiellement augmenter dans des endroits nouveaux que nous ne connaissions pas auparavant ». Grâce à cette étude, les scientifiques pourront donc mieux comprendre la formation de ces profondes crevasses qui provoquent la disparition de lacs et qui pourraient à l’avenir accélérer les déplacements des glaciers.

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