requin grande-gueule
© David Stabile

Le requin grande-gueule est l’un des animaux les plus mystérieux de la planète. Ces géants des profondeurs sont si rares que seuls cinq d’entre eux ont été vus en train de nager librement dans leur environnement naturel. Depuis leur découverte il y a 50 ans, on ne compte que 273 observations de cette espèce, souvent capturée accidentellement dans des filets de pêche. C’est donc un événement extraordinaire que de voir ces requins vivants.

C’est ce qu’ont fait des pêcheurs au large de San Diego au début du mois de septembre 2022. Ils ont filmé deux requins grande-gueule pendant une dizaine de minutes et ont partagé leurs images avec Zachary Skelton, doctorant à l’université de Californie à San Diego et auteur principal de l’étude publiée dans la revue Environmental Biology of Fishes. Il souligne que la curiosité des pêcheurs a profité à la science. « C’est la seule information dont nous disposons sur le comportement du requin grande-gueule », explique-t-il.

Ces requins ont des caractéristiques étonnantes. Ils peuvent mesurer 5,5 mètres et peser 1 215 kilogrammes. Découverts en 1976, ils ont une apparence particulière avec une grande bouche et de très petits yeux. Christopher G Lowe, directeur du Shark Lab de l’université d’État de Californie à Long Beach, qui n’a pas participé à l’étude, explique qu’il est très rare d’en voir un, et encore plus deux. « Ils vivent généralement dans les profondeurs et ne remontent pas à la surface, surtout en plein jour », explique-t-il.

Une étude récente analysant les photos suggère que les deux requins sont en train de se faire la cour ou de s’accoupler. Le plus petit des deux requins serait un mâle, car les crochets, qui sont les organes reproducteurs masculins, sont visibles. Les chercheurs pensent que l’autre requin est une femelle, bien qu’ils ne puissent en être certains car il n’a pas de crocs visibles et porte sur le dos plusieurs cicatrices semblables à celles que portent les femelles d’autres espèces après l’accouplement.

Carl Meyer, chercheur associé au laboratoire de recherche sur les requins de l’Institut de biologie marine d’Hawaï, qui n’a pas participé à l’étude, estime qu’il s’agit d’une observation anecdotique qui ressemble à une activité précédant l’accouplement. « Nous ne savons pas grand-chose sur la reproduction des requins grande-gueule, mais nous pouvons supposer qu’ils se comportent de la même manière que les autres requins », explique-t-il. Les chercheurs pensent que les requins n’avaient pas faim et que le mâle suivait de près la femelle présumée pour tenter de s’accoupler avec elle. Pour aller plus loin, voici 12 faits pour mieux connaître les requins, ces animaux fascinants qui souffrent d’une mauvaise image.

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