Reconstruction artistique de l’aire de reproduction du Mussaurus patagonicus — © Jorge Gonzalez

Une récente analyse de fossiles de sauropodomorphes, groupe comprenant des herbivores à long cou tels que le Diplodocus, a montré que les dinosaures vivaient déjà en troupeaux il y a 190 millions d’années.

Un lieu de reproduction commun pour M. patagonicus

Ayant fait partie des premiers dinosaures à avoir arpenté notre planète, les sauropodomorphes ont été les herbivores terrestres dominants pendant 40 millions d’années, au cours du Trias supérieur et du Jurassique inférieur. Si de nombreuses raisons ont été avancées pour expliquer ce règne exceptionnellement long, notamment leur grande taille et leur croissance rapide, de nouvelles recherches suggèrent que leur comportement social pourrait également avoir joué un rôle clé dans cette réussite.

Dans le cadre de travaux publiés dans la revue Scientific Reports, Diego Pol, du Musée de paléontologie Egidio Feruglio de Trelew, et ses collègues ont découvert les restes fossilisés de 69 individus appartenant à une espèce bipède de sauropodomorphe précoce appelée Mussaurus patagonicus et plus de 100 œufs. Ceux-ci étaient piégés dans des roches vieilles d’environ 193 millions d’années provenant de la formation Laguna Colorada en Argentine, où de précédentes fouilles avaient permis la mise au jour des restes de 11 autres individus.

Il s’est avéré que chacun des nids, dont le léger espacement suggère que la zone était un lieu de reproduction commun pour M. patagonicus, contenait entre 8 et 30 œufs. Huit éclosions regroupées ont également été identifiées à proximité, à 50 mètres seulement d’un groupe de 11 juvéniles âgés de moins d’un an. Les chercheurs ont également trouvé les restes de neuf individus « adolescents » et de deux adultes.

L’utilisation de rayons X à haute énergie a permis de visualiser l’intérieur des œufs de Mussaurus patagonicus (contenant des embryons) sans les endommager — © Vincent Fernandez / ESRF / NHM

« Nous ignorions que les premiers dinosaures étaient aussi sociaux »

Toutes ces preuves suggèrent que M. patagonicus vivait en troupeaux. Avant cela, les premières preuves du comportement grégaire des dinosaures provenaient de roches vieilles d’environ 150 millions d’années. Les nouvelles découvertes repoussent ce record de 40 millions d’années.

La découverte de M. patagonicus juvéniles et adultes si proches les uns des autres indique qu’ils vivaient en troupeaux tout au long de leur vie et qu’ils interagissaient principalement avec les individus d’un âge similaire. « Il s’agit d’un comportement social et d’une interaction sociale assez complexes », estime Pol. « Nous ignorions que les premiers dinosaures étaient aussi sociaux. »

Selon les auteurs de l’étude, une telle organisation aurait permis de protéger efficacement les spécimens les plus jeunes des prédateurs, et influencé le succès précoce des sauropodomorphes en tant qu’herbivores terrestres.

https://youtu.be/JA-RgTZKmQ8

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