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Il existe de nombreux mots de la langue française qui sont d’inspiration anglophone, mais l’inverse est également vrai. Si cela est évident pour certains mots comme « grief » ou « banquet », ça l’est beaucoup moins pour certains autres. C’est notamment le cas pour l’expression « mayday » qui a bel et bien une origine française.

Mayday ! Mayday ! C’est sans aucun doute l’alerte qu’aucun pilote d’avion ou capitaine de navire ne veut faire. La raison est simple : c’est cette expression qui est utilisée internationalement en procédure d’urgence comme signal de détresse durant les communications radio à procédure vocale. À l’origine, le mot « mayday » a été créé en 1921 par Frederick Stanley Mockford, un officier supérieur de la radio à l’aéroport de Croydon à Londres. Ce dernier avait été invité à trouver un mot qui servirait de signal de détresse et qui serait facilement compris par tous les pilotes et le personnel au sol en cas d’urgence.

À l’époque, une grande partie du trafic aérien s’effectue entre Croydon et l’aéroport du Bourget à Paris. C’est alors l’expression française « m’aider » que l’officier a choisi de phonétiquement angliciser pour inventer le signal « mayday ». Contrairement à certaines croyances populaires, ce mot n’a ainsi rien à voir avec un jour du mois de mai. Si le mot a été effectivement inventé en 1921, il est à savoir qu’il n’a été officiellement reconnu par l’International Radio Telegraph Convention que six ans après, en 1927. Il est également intéressant de savoir que l’équivalent de « mayday » en code Morse ou tout autre signal écrit est « SOS ».

Enfin, il faut également savoir que lorsqu’un pilote doit absolument utiliser le signal « mayday » en cas de graves problèmes, il est tenu de le répéter trois fois de suite, comme l’exige la procédure. Une telle règle a été mise en place pour que le signal ne soit pas confondu avec un autre mot ou une phrase similaire dans des conditions bruyantes.

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