Classifié à tort comme un rat, le cricétome des savanes, surnommé le « rat de Gambie », est un animal surprenant. Très intelligent et doté d’un odorat hors pair, il est capable de déceler l’émanation de certains explosifs, après avoir subi un entrainement particulier. Véritable expert en matière de déminage, il est progressivement employé et se montre plus précis qu’un détecteur de métaux.

Un véritable héros qui sauve des vies

En Afrique, le rat géant de Gambie est de plus en plus utilisé et sauve chaque année des centaines de vies. Rassurez-vous, il n’est pas question ici de mission suicide, puisque l’animal, après avoir identifié une mine, se mettra à gratter le sol, et n’a pas le poids nécessaire pour la faire exploser. Et ce, même s’il pèse entre 1 et 2 kg : généralement, il faut une masse de 5 kg pour enclencher une mine antipersonnel, c’est d’ailleurs pour cette raison que les chiens ne sont pas exploités pour ce type d’exercice.

S’appuyant sur une formation longue jusqu’à neuf mois, il y a désormais une centaine de rongeurs en activité, en Afrique. En 2019, ce sont des milliers de mètres carrés qui ont été « nettoyés » dans des pays comme le Mozambique, mais également en Asie, avec le Cambodge, le Laos et le Vietnam. Dans ces régions, les sols sont terriblement dangereux, et de nombreux êtres humains meurent chaque année à cause des mines antipersonnel.

Selon l’ONG belge Apopo, ce sont pas moins de 70 000 mines qui ont été identifiées et détruites. Et ce n’est pas tout : ce genre de rongeur est capable de détecter la tuberculose, avec une précision exceptionnelle.

En fait, il décèle les odeurs dégagées par des composés organiques de la bactérie qui est à l’origine de cette maladie, le tout en un temps minime. Ils sont suffisamment compétents pour examiner plusieurs centaines d’échantillons en seulement quelques dizaines de minutes. À terme, certains estiment que ce type d’animaux pourrait remplacer certains appareils de détection électroniques ou des chiens.

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