james-webb
L’amas galactique massif WHL0137-08 avec Earendel visible dans l’arc rouge en bas à droite — © NASA / ESA / CSA / D. Coe / B. Welch / Z. Levay

Depuis son lancement en 2022, le télescope spatial James-Webb (JWST) nous offre de magnifiques photographies de l’Univers. Alors que vous les voyez en couleurs, sachez qu’elles arrivent en premier lieu chez les chercheurs en noir et blanc. Explications.

Les images arrivées en noir et blanc sont ensuite recolorées par des scientifiques qui utilisent des données pour faire une supposition éclairée sur ce que pourraient être les corps cosmiques sur les images. Autrement dit, cela nous permet de voir ce à quoi pourrait ressembler l’Univers à l’oeil nu.

« La réponse la plus rapide est que nous ne le savons pas », a déclaré Alyssa Pagan, développeuse de visuels scientifiques et l’une des chercheuses qui ajoutent de la couleur au JWST au Space Telescope Science Institute (STScI). « Nous utilisons cette relation avec les longueurs d’onde et la couleur de la lumière, et nous l’appliquons simplement à l’infrarouge. »

Le JWST est capable de voir en utilisant des ondes infrarouges qui sont en dehors du champ de vision humaine. L’infrarouge lui permet de voir plus profondément dans l’espace, mais aussi de capturer des images et des informations que nous ne pourrions pas voir en regardant à travers un télescope optique.

« L’arc-en-ciel de lumière que l’œil humain peut voir ne représente qu’une petite partie de la gamme totale de lumière, connue en science sous le nom de spectre électromagnétique », peut-on lire sur le site web du télescope. « Les télescopes conçus pour détecter la lumière en dehors de la plage visible peuvent nous montrer des régions de l’espace autrement cachées. » Par ailleurs, James-Webb voit des choses qui ne devraient pourtant pas être là.

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