— Justin Berken / Shutterstock.com

Des chercheurs colombiens ont réussi à filmer pour la première fois l’allaitement d’un baleineau par sa mère dans les eaux du Pacifique. Cette scène rare et émouvante pourrait aider à mieux protéger les baleines à bosse, une espèce menacée par divers facteurs.

Les baleines à bosse sont des mammifères marins qui migrent chaque année entre les zones d’alimentation situées près de l’Antarctique et les zones de reproduction situées dans les eaux tropicales. C’est là qu’elles mettent au monde leurs petits, qui pèsent environ une tonne à la naissance.

Pour grandir et survivre, les baleineaux doivent se nourrir du lait maternel, qui contient environ 50 % de graisse. Ce lait leur permet de prendre des centaines de kilos en quelques mois, avant de suivre leur mère vers les régions polaires où ils se nourriront de krill et de petits poissons.

Les chercheurs de la Fondation Macuaticos, qui ont mené une étude pionnière sur la côte pacifique colombienne, ont voulu savoir comment se déroule l’allaitement sous l’eau. Ils ont équipé un baleineau d’un capteur fixé par des ventouses sur son dos, qui a enregistré son comportement et ses sons pendant plus d’une heure. 

Ils ont ainsi pu filmer pour la première fois comment le petit se rapprochait de la mamelle de sa mère, située sous sa nageoire pectorale, pour téter le lait qui sortait en jet. Ils ont également observé comment le baleineau remontait à la surface toutes les deux minutes pour respirer, tandis que sa mère pouvait rester immergée jusqu’à 20 minutes.

La biologiste Natalia Botero, qui a dirigé l’étude, a présenté la vidéo au public le mois dernier à Medellin. Elle a expliqué que cette découverte avait une grande valeur scientifique et écologique. “Malgré des décennies d’efforts de milliers de chercheurs, les enregistrements de l’allaitement sont extrêmement rares”, a-t-elle dit. “En apprenant plus sur leur comportement… nous pouvons promouvoir des actions de conservation appropriées.

Les baleines à bosse sont des animaux fascinants et emblématiques qui jouent un rôle clé dans les écosystèmes marins”, a déclaré Juan Mayorga, un expert en conservation marine qui n’a pas participé à l’étude. “Cette vidéo nous montre la beauté et la complexité de leur vie et nous rappelle l’urgence de les protéger.” Par ailleurs, des touristes ont assisté à la naissance d’un baleineau.

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