— Maderla / Shutterstock.com (image d’illustration)

Saviez-vous que l’île de Skye est l’un des endroits rarissimes au monde où l’on peut trouver des fossiles datant de l’époque du Jurassique moyen ? Des paléontologues ont récemment découvert des empreintes de stégosaures, de théropodes carnivores et de dinosaures ornithopodes herbivores sur l’île. Ces empreintes seraient vieilles de 170 millions d’années.

Ces nouvelles découvertes peuvent fournir des indices importants aux chercheurs sur l’évolution précoce des principaux groupes de dinosaures comme les sauropodes à long cou ou encore les espèces proches du Tyrannosaurus rex.

Une équipe de chercheurs britanniques et brésiliens a rapporté, dans un article publié dans la revue PLoS ONE, 50 nouvelles pistes de dinosaures qui proviennent de deux sites de recherche situés à Rubha nam Brathairean-Brother’s Point.

Parmi ces découvertes se trouve un Deltapodus, sans doute créé par un dinosaure stégosaure. Les chercheurs ont établi que ce sont les plus anciennes traces de Deltapodus connues jusqu’à présent et que cela prouve que les dinosaures stégosaures avaient fait partie de la faune jurassique moyenne de l’île. L’auteur principal, Paige dePolo, étudiant à l’Université d’Edimbourg, a déclaré :

« Ces nouvelles découvertes nous aident à mieux comprendre la variété de dinosaures qui vivaient près de la côte de Skye pendant le Jurassique moyen que ce que nous pouvons tirer des archives fossiles du corps de l’île. En particulier, les traces de Deltapodus donnent de bonnes preuves que les stégosaures vivaient sur Skye à cette époque. »

Le Dr Steve Brusatte, de l’université d’Edimbourg, co-auteur et chef de l’équipe sur le terrain, renchérit : « Nos résultats nous donnent une image beaucoup plus claire des dinosaures qui vivaient en Ecosse il y a 170 millions d’années. Nous savions qu’il y avait des sauropodes géants à long cou et des carnivores de la taille d’une jeep mais nous pouvons maintenant ajouter des stégosaures à plaque sur cette liste et peut-être même des cousins primitifs des dinosaures à bec de canard. Ces découvertes font de Skye l’un des meilleurs endroits au monde pour comprendre l’évolution des dinosaures dans le Jurassique moyen. »

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