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© Harry Rosenthal / iNaturalist

Les mystères de l’océan ne cessent de surprendre, et une étoile de mer particulière en est un parfait exemple. Choriaster granulatus est souvent mise en avant sur divers forums en ligne pour ses bras qui ressemblent étrangement à des pénis. Cependant, la réalité est tout autre : ces prétendus « bras » sont en fait des parties de sa tête.

Cette étoile de mer, connue sous le nom d’étoile de mer granulée, se trouve dans l’Indo-Pacifique. Elle préfère les eaux chaudes et se pose sur diverses surfaces, allant des roches aux récifs coralliens. On peut les observer soit isolées soit en groupes.

Carnivore, ces étoiles de mer cachent leur bouche sous leur corps mou, ce qui leur a valu le surnom d’étoile de mer « doughboy », inspiré par le personnage publicitaire de Pillsbury. Bien qu’elles ressemblent généralement aux étoiles de mer classiques à cinq bras, leur forme peut être altérée par des parasites qui s’attachent à leur face inférieure.

Une étude menée en 2023 a révolutionné notre compréhension de ces créatures. Grâce à des techniques avancées d’imagerie et de génétique, les chercheurs ont créé un atlas en 3D de l’expression génétique des étoiles de mer. Ils ont utilisé le balayage micro-CT pour visualiser le squelette, les muscles et les systèmes digestif, nerveux et vasculaire, ainsi que la tomographie ARN et l’hybridation in situ pour identifier l’expression génétique.

Cette étude a révélé que le « corps » de l’étoile de mer est en fait une extension de sa tête, répartie au centre de son corps et au milieu de chaque membre. Laurent Formery, l’auteur principal de l’étude, a expliqué que cette découverte remet en question les idées reçues sur ces créatures marines. Selon lui, les étoiles de mer seraient des « têtes rampantes » explorant le fond marin. Par ailleurs, voici 10 plantes et animaux étonnants qui ressemblent à des pénis.

— © Bernard DUPONT / Wikimedia Commons
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