Edouard Manet naît le 23 janvier 1832 à Paris, d’un père haut fonctionnaire juridique et d’une mère qui était filleule du roi de Suède. En 1845, Manet s’inscrit à un cours de dessin où il rencontre Antonin Proust. Mais c’est surtout son oncle, Edouard Fournier, qui l’initie à l’art, en l’emmenant visiter le Louvre. Le peintre dut imposer sa vocation artistique à une famille qui le pressait de suivre des études de droit.

Henri Fantin-Latour, Portrait d'Edouard Manet, 1867, huile sur toile, 117,5 x 90 cm, Art Institute of Chicago

1. 1850-1856 : Manet fait ses premiers pas dans le milieu de l’art

Alors âgé de 18 ans, Manet s’inscrit avec Antonin Proust à l’atelier de Thomas Couture, où il étudie pendant six ans. Il y consolide sa connaissance de la peinture académique, mais entre en conflit avec son maître. L’atelier lui aurait beaucoup moins appris que les heures qu’il passait assis devant des tableaux du Louvre, à reproduire le tracé de ses maîtres. Ainsi, pour Zola, qui dresse le portrait de Manet en 1867, le peintre a coupé tout lien avec l’enseignement de Couture.

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