Ary Scheffer, 1855 – Les fantômes de Paolo et Francesca apparaissent à Dante et Virgile

Nombreux sont ceux qui pensent que Roméo et Juliette sont les grands amoureux tragiques du monde de la littérature. Toutefois, bien avant eux, deux figures d’amants ont marqué l’Histoire : Paolo et Francesca. Retour sur leur vie.

Paolo Malatesta et Francesca da Rimini

Paolo Malatesta et Francesca da Rimini étaient issus de riches et importantes familles de la Romagne, région historique de l’Italie. Après divers conflits, ils décidèrent finalement de s’allier et de mettre en place un pacte : celui du mariage entre Francesca da Rimini et le plus vieux fils Gianciotto Malatesta, boiteux et laid.

D’après une tradition datant de l’écrivain florentin Giovanni Boccaccio, le consentement doit être fait par procuration. Pour quelle raison ? Faciliter l’accord de la jeune femme. Dans le cadre de ce pacte, Paolo Malatesta, le frère de Gianciotto, est le procureur. Toutefois, Francesca tombe amoureuse de lui, pensant qu’il s’agit de l’homme qu’elle doit épouser. Après le mariage, Paolo tombe à son tour amoureux de sa belle-soeur.

Malheureusement, à l’occasion d’un rendez-vous clandestin, Gianciotto les croise. Il décide alors de les tuer ensemble.

La légende de Paolo et Francesca

La documentation historique au sujet de ces deux personnes est très pauvre, voire quasi inexistante. Seules sont connues leurs données civiles et leur descendance : Francesca et Gianciotto ont eu une fille et Paolo deux fils.

Par ailleurs, rien ne prouve que Francesca et Paolo ont eu une relation adultère, ni n’ont subi un double homicide. Les spécialistes ne savent pas non plus où ce dernier aurait eu lieu. Alors que certaines hypothèses disent qu’il se serait passé dans le château de Gradara, commune italienne, d’autres estiment qu’il aurait eu lieu à la Rocca di Castelnuovo, près de Meldola, autre commune italienne.

Finalement, il est très probable que cette histoire tragique ait été omise dans les archives historiques, les deux familles s’étant alliées stratégiquement.

Dante Gabriel Rossetti, Paolo et Francesca da Rimini, 1855 © Tate Britain / CC-BY-NC-ND 3.0

Dante Alighieri

Paolo et Francesca ont mis un pied dans le monde de la littérature grâce au poète et écrivain Dante Alighieri. Nous pouvons les retrouver notamment dans le chant V de la Divine Comédie. Les deux personnages y incarnent des âmes condamnées à la peine de l’enfer dantesque. Ayant commis le péché de chair, ils rencontrent Virgile et Dante dans le deuxième cercle de l’enfer.

Toutefois, si les deux amants ont une place importante dans le chant V de l’oeuvre de Dante Alighieri, les spécialistes ne savent toujours pas si l’aventure évoquée dans la Divine Comédie a réellement eu lieu.

À savoir également : Paolo et Francesca sont aussi évoqués dans d’autres oeuvres comme la sculpture Paolo et Francesca d’Auguste Rodin, la série de tableaux Paolo et Francesca de Jean-Auguste-Dominique Ingres ou encore le film américain de James Stuart Blackton, Francesca da Rimini, sorti en 1908.

William Blake, Le Cercle de la Luxure : Francesca da Rimini

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